Feuergefecht Gerry Ford

Letzte Nacht Weihnachtsgetränk mit einem Navy-Kumpel. Ich musste am Veterans Day über den neuen "Superträger" sprechen, der Anfang dieses Monats getauft wurde. USS Gerald Ford. Marine nennt es ihre "größte technische Meisterleistung aller Zeiten", und wen soll ich streiten? Das größte mit 90.000 Tonnen und das technologisch fortschrittlichste Schiff, das jedes gebaut hat. Und mit geschätzten 13 Milliarden Dollar sicherlich der teuerste.

Wie auch immer, mein Kumpel ist Chef - das Rückgrat des Dienstes; Was für ein Gunny für die Marines ist - ich war überrascht, dass er die Geschichte von Gerry Ford und dem Typhoon nie gehört hatte. Vor allem in diesem Jahr war das hundertjährige Bestehen von Präsident Gerald Ford. Es zeigt nur, wie manche Leute, selbst wenn sie die bekannteste Figur werden, ihre Karten in der Nähe der Weste spielen.

Also erzählte ich ihm die Geschichte. Und jetzt werde ich es dir sagen.

Geschah nächste Woche vor 69 Jahren. 18. Dezember 1944. Lt. (jg) Jerry Ford war Offizier des Decks auf dem Träger U.S.S. Montereys Mitternacht bis vier Uhr nachmittags. Die Monterey war Teil von Admiral William "Bull" Halseys Pazifikflotte, die auf die Philippinen dampfte, um General Douglas MacArthurs berühmte Invasion "I Shall Return" zu stoppen. Das Einzige war, dass die Flotte von Halsey nicht das einzige war, das an jenem Tag im westlichen Westpazifik die Oberfläche überflog. Es folgte dicht hinter ihm und war der mächtigste Taifun des 20. Jahrhunderts.

Halsey wusste davon, dass der Sturm mit seinen Schiffen auf Kollisionskurs war. Aber der "Fightin’ Admiral "war genauso stur wie ein Bulle und kümmerte sich nicht darum. Es waren keine uralten hölzernen Trieren, die ein weindunkles Meer durchquerten. Er befehligte die mächtige Dritte Flotte der United States Navy. Er würde durch das Wetter pflügen. Großer Fehler. Gerry Ford spürte es sofort.

Von der Brücke des Monterey aus beobachtete Ford, wie der peitschende Regen und der Wind mit 60 Knoten das Meer in flüssige Berge peitschten, die scheinbar der Schwerkraft trotzen. Riesige Wände aus dunkelgrünem Wasser, die zwischen 40 und 70 Fuß hoch sind. Die Wellen trudelten in ständigen Sätzen von Steuerbord ein, prallten gegen den Rumpf des Monterey und wuschen sich über ihr Flugdeck. Bald hatte Ford Schwierigkeiten, die anderen rund 130 amerikanischen Schiffe durch sein Fernglas zu erkennen.

Ford war 31 Jahre alt und war 18 Monate lang Offizier des Flugzeugträgers gewesen. Er hatte zahlreiche Kampfhandlungen gesehen, bei denen er durch mehrere Angriffe der Kamikaze eine Flugzeugabwehrwaffe im Heck des Schiffes befehligt hatte. Aber weder er noch sonst jemand an diesem dunklen Morgen in Monterey war jemals durch diese Art von Gefahr gefahren. Die Monterey trug 23 Flugzeuge - 14 Kämpfer, neun Torpedobomber -, die zwischen Flug- und Hangardecks aufgeteilt und verstaut wurden. Bevor der Kapitän Stuart H. (Slim) Ingersoll in der Nacht zuvor in Rente gegangen war, hatte er alle Flugzeuge auf der Oberseite sowie alle mit einem halben Zoll Seil umgezogenen beweglichen Ausrüstung bestellt. Er hatte auch den Flugbenzin aus dem darunterliegenden Flugzeug abgelassen. Zumindest versuchte er es.

Als Fords Wache vorüber war, ging er unter Deck und kroch in seine Koje. Es schien, als hätte sein Kopf kaum ins Kissen geschlagen, bevor Captain Ingersoll General Quarters hörte. Ford stand auf und dachte, er hätte irgendwo zwischen den Schiffen Rauch gerochen. Er raste durch den rollenden, von roten Kampflampen beleuchteten Niedergang und erreichte den Laufsteg, der das Flugdeck umgab. Sein Fuß traf die erste Sprosse der Skipperleiter, die zur Brücke führte, genau in dem Moment, als eine 70-Fuß-Welle wie eine Lawine über dem Monterey brach. Der Träger neigte sich um 25 Grad nach Backbord und Ford wurde flach auf den Rücken geschlagen. Er fing an, über das Flugdeck zu huschen, als würde er eine Rodel fahren. Zu dieser Zeit waren die Wellen über dem Überbau der Inselinsel hoch, und Ford fuhr eine 20-Sekunden-Rutsche über das Flugdeck. Er wollte gerade über Bord gehen.

Vor dem Krieg war Ford ein All-American-Football-Spieler an der University of Michigan gewesen, und er hatte einen Berufsvertrag aufgegeben, um die Yale Law School zu besuchen. Aber er blieb in guter Verfassung, und dies rettete ihm das Leben, als ihn das marmorierte Wildwasser über das Flugdeck des Flugzeugträgers spülte. Um das Deck jedes Flugzeugträgers herum befindet sich eine kleine, etwa fünf Zentimeter hohe, stählerne Lippe, die Kamm genannt wird. Sie soll verhindern, dass die Werkzeuge der Flugbesatzungen über Bord rutschen. Als Fords Füße mit dem Kämmen kollidierten, gelang es ihm, seine Rutsche so weit zu verlangsamen, dass er sich wie ein Akrobat drehte, den Grat mit den Fingerspitzen packte und sich auf den Laufsteg des Schiffes setzte. Er landete flach auf dem Rücken. Als der Monterey durch einen weiteren Trog rollte, kniete er sich zurück, ging unter Deck zurück und fuhr wieder hoch.

Als er schließlich die Brücke erreichte, war der Monterey in großer Not. Das exponierte Flugzeug auf dem Flugdeck blieb auf wundersame Weise festgezurrt, aber unten im Hangardeck hatte sich ein Flugzeug aus den Kabeln gelöst und begann wie ein Flipper zu hüpfen. Als es gegen andere Flugzeuge stürzte, lösten sich auch sie, und Funkenregen flogen wie am vierten Juli. Warbirds kollidierten miteinander und prallten gegen die Schotte des Schiffes. Bald lösten die Funken der Kollisionen die Gasflaschen der Flugzeuge und verwandelten sie in Fackeln. Obwohl Capt. Ingersoll die Tanks geleert hatte, war es unmöglich, sie bis zum letzten Tropfen Kraftstoff zu verbrauchen, geschweige denn die explosiven Benzindämpfe. Das Hangardeck des Monterey wurde zu einem brennenden Kessel aus Flugzeugtreibstoff, und ein flammendes Flugzeug stürzte in den Aufzugsschacht des Flugzeugträgers und bedrohte die in der Schiffsgrube befindlichen Magazine.

Als alle Hände verzweifelt daran arbeiteten, die Munition vor dem Abfeuern abzuwerfen, wurden die Flammen des brennenden Flugzeugs in die Lufteinlässe der unteren Decks gesaugt. Unter uns brachen Feuer aus. Ein Matrose war bereits tot, und weitere 33 waren erstickt. Drei der vier Boiler des Schiffes waren außer Gefecht. Wenn sie ihren letzten Kessel verlor, würde der Träger auch den Druck in den Feuerschläuchen verlieren, die jetzt gegen die Feuersbrunst im Hangardeck kämpfen. Der Monterey brannte vom Vorbau bis zum Heck.

Kapitän Ingersoll ignorierte Admiral Halseys Funkbefehl, das Schiff zu verlassen, und befahl Leutnant Ford, ein Team auf das Hangardeck zu führen, die Verwundeten zu evakuieren und die Flammen zu löschen. Ford zog eine Gasmaske an und baute eine Feuerwehr auf. Während Flugzeuggastanks explodierten und Schlauchschützer über das brennende Hangardeck rutschten, führte Ford seine Männer in diesen Ofen. Seine erste Aufgabe bestand darin, die unbewussten Überlebenden auszuführen. Als ein Feuerwehrmann von Rauch überwältigt oder von den Flammen verbrannt wurde, würde ein anderer Matrose seinen Platz einnehmen.

Um 9:41 Uhr meldete Capt. Ingersoll schließlich Flag Plot. „Feuer unter Kontrolle haben. Liegen Sie lieber, bis wir die Formationsgeschwindigkeit erreichen können. “Nach und nach wurden die Boiler des Carriers wieder in Betrieb genommen. Von ihren 23 Flugzeugen hatte die Monterey 18 Flugzeuge verloren, die im Hangardeck verbrannt oder vom Flugdeck gesprengt wurden, wobei alle anderen beschädigt wurden. Das Schiff wurde jedoch vor allem wegen Jerry Ford und seiner Feuerwehrleute gerettet.

Als ich den damals 93-jährigen ehemaligen Präsidenten einmal interviewte, sagte er zu mir: "Ich erinnerte mich an das Feuer auf Höhe des Taifuns und hielt es für eine wunderbare Metapher für das Staatsschiff."

Und das ist so ziemlich alles, was er je darüber gesagt hat. Er spielte seine Karten wie immer in der Nähe der Weste.Ziemlich gute Weihnachtsgeschichte, wenn Sie mich fragen.