Große Schwierigkeiten

Lou Marion steht unter Quarantäne. Es ist kein gesetzlicher Erlass der Gesundheitsabteilung, aber es könnte genauso gut sein: Seit die Eltern des Jungen und drei seiner sechs Geschwister todkrank wurden, wird keiner seiner Nachbarn in Butler, New Jersey, das infizierte Haus betreten. Zumindest besuchen die Ärzte täglich. Leider ist der einzige Ratschlag für den 11-Jährigen, Epsomsalze zu schlucken, um "dazu beizutragen, sein System sauber zu halten". Sehen Sie, Lous Familie hat einen Hauch von Grippe.

Es ist das Jahr 1918, und die Menschen in ganz New Jersey sterben schneller, als Schreiner Schatullen bauen können. Daher werden alle Arten von Holzkisten für die Bestattungspflicht verwendet. Und wenn ein Körper nicht gut passt, dann müssen Sie nur die Gliedmaßen brechen und sie nach innen falten. In Philadelphia ist das anders. Sie sind weit über Boxen hinaus. Mit allein 11.000 Todesfällen im Monat Oktober und der Gefahr, dass die Leichen als Inkubatoren für andere übertragbare Krankheiten wirken, hat die Stadt Massengräber mit Dampfschaufeln gegraben.

Dies war "America versus Influenza" vor 87 Jahren, auf dem Höhepunkt des Ersten Weltkrieges. Als das Virus 1919 ausbrannte, waren mehr als 500.000 Menschen in den Vereinigten Staaten gestorben, wodurch die Spanische Grippe wirksamer wurde als der Deutsche Heer. Einige Opfer starben nur wenige Tage nach der Infektion, wahrscheinlich als Folge einer außer Kontrolle geratenen Immunreaktion, die als "Zytokinsturm" bezeichnet wird, während andere wochenlang verharrten, als eine sekundäre Viruspneumonie ihre Lungen verwüstete.

"Ich glaube nicht, dass jemals jemand diese Art von Grippe hatte", sagt Lou, der jetzt fast 98 Jahre alt ist und trotz seiner fehlenden Augen und Ohren immer noch scharf und temperamentvoll ist. "Es war etwas völlig Neues, und die Leute waren geschockt und verwirrt, weil sie nicht wussten, was sie dagegen tun sollten." Während wir uns in Lous Alterswohnungswohnung unterhalten - nur eine Meile von dem Ort entfernt, an dem seine Familie um ihr Leben gekämpft hat (und gewonnen hat) -, habe ich nicht das Herz, ihm zu sagen, was ich weiß: Trotz fast eines Jahrhunderts wissenschaftlicher Forschung können wir es tun Seien Sie nicht besser auf eine Grippepandemie vorbereitet, als wenn Epsomsalze unsere beste Verteidigung waren.

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Eine virale Influenza

Der beste Maßstab, wie besorgt wir uns über eine Krankheit machen sollten, ist vielleicht, ob Terroristen in Betracht ziehen, sie gegen uns einzusetzen. Wenn es nicht sehr ansteckend ist, im Allgemeinen tödlich oder beides, wird sich Al-Qaida nicht bemühen, eine Stadt mit dem Zeug zu bestäuben. Deshalb ist ein Scan der Liste der prioritären Erreger, die von der Abteilung für biologische Abwehrforschung des Nationalen Instituts für Allergie und Infektionskrankheiten (NIAID) herausgegeben wurde, so beunruhigend: Direkt dort, auf der gleichen Seite wie "Anthrax" und unter drogenresistente TB "ist" Influenza. "

Natürlich bezieht sich die NIAID nicht auf die saisonalen Influenzastämme A, B oder C, die wir gewohnt sind. Dies sind Viren, die die Atmungsorgane infizieren und Husten, Muskelschmerzen und möglicherweise Übelkeit verursachen, bei Menschen mit einem gesunden Immunsystem jedoch nicht zum Tod. Vielmehr haben die Experten Angst vor etwas, das eher in der Größenordnung der Spanischen Grippe liegt, einer viralen Sorte der Influenza A, die Pocken wie kleine Kartoffeln aussehen lassen könnte.

"Zu Lebzeiten haben wir keine Krankheit durch eine Gemeinschaft geschwappt, und die Menschen starben so schnell, dass es im Krankenhaus niemanden gibt, der sich um sie kümmert, und es gibt niemanden, der sie begraben könnte", sagt Greg Poland, MD, Chief of the Mayo Vaccine Research Group an der Mayo Clinic Hochschule für Medizin in Minnesota. "Das wird bei einer Pandemie passieren. Es wäre mehr Todesfälle als alle Kriege der Welt in der gesamten Menschheitsgeschichte. Alle innerhalb von 6 bis 18 Monaten."

Man könnte meinen, wenn etwas so Gefährliches existieren würde, wäre es irgendwo in einem Labor eingesperrt. Stattdessen könnte es jetzt per Anhalter durch Südostasien kommen. Seit 2003 hat eine Vogelgrippe namens H5N1 in Vietnam, Thailand, Kambodscha und Indonesien zusammen mindestens 57 Menschen getötet und doppelt so viele Menschen krank gemacht. Während diese Zahlen klein erscheinen mögen, vor allem angesichts der Tatsache, dass jährlich rund 36.000 Amerikaner (hauptsächlich ältere Menschen und Kinder) an grippe-bedingten Komplikationen sterben, sind sie im Kontext besorgniserregend. Aviäre Influenza-Stämme infizieren normalerweise nicht den Menschen, aber dieser hat mutiert und die Interspezies gesprungen. Außerdem waren die Influenza-Viren hinter den letzten beiden Pandemien aus der Vogelwelt.

Ein weiterer Faktor, der die Spezialisten für Infektionskrankheiten durcheinander bringt, ist die Maut, die der H5N1 gegen Vögel nimmt. Grundsätzlich gibt es zwei Arten von Vogelgrippe, die sich durch ihre genetische Ausstattung unterscheiden: "hoch pathogen" und "gering pathogen". Ein High-Path-Virus tötet nahezu das gesamte Geflügel, das es infiziert, und hat das Potenzial, eine ähnlich beeindruckende Körperzahl beim Menschen hervorzurufen, sollte es den Sprung machen. Eine Low-Path-Belastung ist rundherum weniger virulent. Zu diesem Zeitpunkt hat H5N1 rund 150 Millionen Vögel ausgelöscht und damit die Bezeichnung "hoher Weg" erhalten.

Die angehäuften Beweise zeigen tatsächlich ein so schreckliches pathogenes Bild, dass die Weltgesundheitsorganisation (WHO) Anfang dieses Jahres eindringlich warnte, dass eine Grippepandemie weltweit Milliarden von Menschen treffen könnte. Milliarden, weil im Gegensatz zu unseren jährlichen Grippeausbrüchen praktisch jeder einzelne von uns anfällig ist.

Denken Sie an den Grippeimpfstoff-Mangel des letzten Jahres zurück: Erinnern Sie sich daran, wie uns Gesundheitsbehörden sagten, dass nur Kinder und ältere Menschen an der Grippe teilnehmen sollten? Das war, weil sie wussten, dass das Immunsystem fast aller anderen stark genug sein würde, um eine Infektion zu überstehen. Nicht so bei H5N1. Wenn eine Hochvogelgrippe auftritt, werden wir alle wie die sehr jungen und die sehr alten Menschen sein.

"In normalen Grippejahren haben die meisten von uns Immunität, entweder durch den Impfstoff oder durch Grippe in früheren Jahren", erklärt Dr. Marc Lipsitch, Professor für Epidemiologie, Immunologie und Infektionskrankheiten an der Harvard School der öffentlichen Gesundheit. "Aber bei Pandemien haben wir keine Immunität, und es ist, als ob wir von einer völlig neuen Krankheit getroffen werden, zu der wir nie eine Fähigkeit zum Kampf aufgebaut haben. Deshalb ist die Mortalität selbst in den Altersgruppen, in denen sie keine Chance haben, hoch." Normalerweise erkrankt die Grippe sehr. "

Selbst athletische Männer, zwanzig- und dreißigjährige Männer werden anfällig sein, obwohl sie das wohl stärkste Immunsystem von allen haben. "Grundsätzlich - und insbesondere Ihre Leserschaft - werden sich Infektionen und Komplikationen entwickeln, möglicherweise sogar sterben", sagt Dr. Polen. "Warum sage ich das? Im Jahr 1918 waren die Menschen, die häufiger starben, im Alter von 40 bis 40 Jahren. Niemand weiß warum."

Erleben Sie, was sich während des Stanley Cup-Finals von 1918-19 gezeigt hat. Die Meisterschaftsserie zwischen den Montreal Canadiens und den Seattle Metropolitans war beim 2: 2-1 verloren, als die NHL das sechste Spiel abrupt stornierte. Der Grund: George Kennedy, der Manager der Canadiens, und fünf Spieler, darunter "Bad" Joe Hall, waren von "La Grippe" schwer betroffen. Hall, 37, starb 4 Tage nach der Absage und die Serie wurde daraufhin eingestellt.

Eine Brautjungfernkrankheit

Das Problem bei der Influenza ist, dass es sich tatsächlich um eine Brautjungfernkrankheit handelt ", sagt Dr. Scott Harper, ein medizinischer Mitarbeiter des Grippeteams, das vom Nationalen Zentrum für Infektionskrankheiten der Zentren für Krankheitskontrolle und Prävention geschaffen wurde." Erkältung und Grippe. ' "Insbesondere junge Männer sehen die Grippe nur als einen schweren Fall der Schnupfen an", sagt er. Aber während Männer in dieser Bevölkerungsgruppe selten in einer normalen Grippesaison sterben, ist dies bei H5N1 nicht der Fall. "Was Wir sehen in Vietnam, dass junge, gesunde Menschen es bekommen und sterben, "sagt Dr. Harper. Die Sterblichkeitsrate liegt derzeit bei 50 Prozent.

Ich sitze im Büro von Dr. Harper in der CDC-Zentrale in Atlanta, obwohl "Office" wirklich ein bisschen lang ist. Es gibt nur ein Fenster, und es ist hoch oben an der Tür, eine Anordnung, die als Verhörraum einer Polizeistation verwendet werden könnte. Oder, wie ich später erfahre, eine Aufbewahrungsbox für Labortiere.

Dr. Harper, 39, mit einem jungenhaften Gesicht und blauen Augen, schloss sich vor einigen Jahren dem Grippeteam an, kurz nachdem er mit einem anderen Käfer gekämpft hatte: Ebola. Drei Monate lang ging Dr. Harper von Hütte zu Hütte in Dörfern in ganz Uganda, um infizierte Menschen zu suchen - und dabei Rebellen-Soldaten auszuweichen, die ihn schneller getötet hätten als das Virus. Am Ende des größten Ebola-Ausbruchs waren 428 Menschen infiziert und fast die Hälfte von ihnen war gestorben.

Eine Ähnlichkeit zwischen dem Ebola-Virus und der Geflügelpest (abgesehen von ihrer Blutspeicherkapazität) besteht darin, dass beide Krankheiten zunächst vom tierischen Wirt zum Menschen übergehen. Bislang sind alle berichteten Fälle von menschlichem H5N1 bei Menschen aufgetreten, die sich in unmittelbarer Nähe zu Hausvögeln befanden, wie z. B. Landwirte, die Hühner aufziehen, und Männer, die auf Hahnenkämpfe wetten. Dr. Harper zufolge muss sich das Virus schnell und problemlos von Mensch zu Mensch ausbreiten, damit das Virus zu einer pandemischen Sorte wird. Das ist noch nicht passiert.Wenn es jedoch eine "antigene Verschiebung" gibt - eine abrupte und bedeutende Veränderung der Proteine ​​im Virus, die zu einem brandneuen Subtyp führt - könnte sich alles ändern.

Eine solche Verschiebung könnte eintreten, wenn ein Mann, der sich mit menschlicher Influenza befasst, gleichzeitig mit H5N1 infiziert wird. Seine Lungen würden dann zu einem Laborexperiment werden, in dem die beiden Viren "neu sortiert" werden könnten, was bedeutet, dass sich ein Teil des Genoms der menschlichen Influenza in das Genom der Vogelgrippe einfügen würde. Das resultierende Frankenflu wäre ein mutierter Stamm von H5N1, der sich leicht unter Menschen ausbreiten kann.

"Es ist reine Kontaktzeit", sagt Dr. Harper. "Je mehr Menschen die Möglichkeit haben, mit infizierten Vögeln in Kontakt zu treten, desto mehr Gelegenheiten haben zwei Viren, zusammenzukommen. Deswegen machen wir uns wirklich Sorgen."

Als Dr. Harper meinen Besuch mit einer Besichtigung der CDC-Gebäude beendet, einschließlich des Biosafety Level 4-Labors, in dem Wissenschaftler mit hochinfektiösen Viren wie Marburg und Ebola umgehen, frage ich mich, ob "wirklich besorgt" für die Regierung alles spricht . "

Suche nach dem richtigen Impfstoff

Es gibt zwei Möglichkeiten, einer Pandemie auszuweichen: Zerstören Sie jeden H5N1-infizierten Vogel, bevor die antigene Verschiebung auftreten kann, oder entwickeln Sie einen Impfstoff gegen die Krankheit und impfen Sie jeden an. Gesundheitsbeamte in Südostasien haben den ersten Ansatz seit 1997 ausprobiert und mehr Hühner als KFC gekocht. Bislang ist es dem Virus jedoch gelungen, einen Träger vor der Vernichtung zu bleiben.

Im Vergleich dazu sollte die zweite Strategie ein Kinderspiel sein, wenn man bedenkt, dass die Wissenschaftler den Grippeimpfstoff jeder Saison bereits an den Menschen angepasst haben, der am wahrscheinlichsten betroffen ist. Ihr tatsächlicher Fortschritt war jedoch langsam - einige Kritiker sagen katastrophal.

"Sind wir ausreichend vorbereitet?" fragt Dr. Polen. "Nein. Wir haben noch keinen Impfstoff bereit. Wenn die Pandemie nächste Woche eintreten würde, wäre die Öffentlichkeit empört, dass wir gewartet und die Bedenken ignoriert haben und jetzt in jeder Nachbarschaft Menschen starben."

Wie weit sind wir also entfernt? Im März 2005 begannen die National Institutes of Health mit 450 klinischen Versuchen mit einem experimentellen H5N1-Impfstoff. Forscher an drei Standorten impfen gesunde Männer und Frauen im Alter von 18 bis 65 Jahren und verabreichen einen Monat später eine Auffrischimpfung. Danach werden Blutproben entnommen und in Reagenzgläser gegeben, wo sie H5N1 ausgesetzt werden.

"Dies wird als Neutralisierungstest bezeichnet und spiegelt im Allgemeinen das Vorhandensein von Antikörpern wider, die sich an das Vogelgrippevirus anlagern und es immobilisieren können", sagt John Treanor, M. D., der leitende Ermittler der Studie an der University of Rochester. Wenn während dieser Studie ein Neutralisationstest durchgeführt wurde, zeigten die vorläufigen Ergebnisse, dass der Impfstoff eine positive Immunantwort auslöste.

Selbst wenn Forscher mit dem Impfstoff ins Schwarze treffen, wird es unmöglich sein, ein Angebot zu produzieren, das groß genug ist, um das gesamte Land bis zu diesem Fall zu schützen. Ein Teil des Problems besteht darin, dass einer der drei Impfstoffhersteller der USA, Chiron, noch immer die endgültige FDA-Zulassung erwartet, da die Kontaminationsprobleme allgemein bekannt sind. Und obwohl das Unternehmen jederzeit das OK erhalten konnte, rechnet die CDC nicht damit.

"Im Moment können wir in einem normalen Jahr rund 60 Millionen Dosen eines normalen Grippeimpfstoffs im Inland verabreichen", sagt Lipsitch. Laut neueren Forschungen ist die Gesamtmenge an Antigen, die zur Immunisierung einer Person gegen H5N1 erforderlich ist, viermal so hoch wie die Gesamtmenge bei einer normalen Grippeschutzimpfung. Bei einer Pandemie würde fast jeder Grippeimpfstoff benötigen, jedoch mit der aktuellen Version konnten wir nur 15 Millionen Amerikaner, etwas mehr als fünf Prozent des Landes, immunisieren. "

Es gibt jedoch einen Pandemieplan B: antivirale Medikamente. Von den bestehenden antiviralen Wirkstoffen hat sich gezeigt, dass Oseltam-Ivir-Phosphat, ua Tamiflu, gegen H5N1 wirksam ist. Laut Arnold Monto, Professor für Epidemiologie an der University of Michigan, könnte Tamiflu nicht nur zur Behandlung und Verkürzung der H5N1-Infektion verwendet werden, sondern auch zur Verhinderung der Ausbreitung des Virus.

"Tamiflu hemmt das Protein Neuraminidase, wodurch sich das Virus auf andere Zellen ausbreiten kann", sagt er. "Wenn das Virus nicht aus seiner Wirtszelle entkommen kann, kann es sich nicht auf andere Menschen ausbreiten."

Aus diesem Grund hat die Weltgesundheitsorganisation (WHO) bestimmten Ländern geraten, Tamiflu sofort zu lagern. (Zum Glück hat es eine Haltbarkeit von fünf Jahren.) Aber hier hinken wir wieder. Während England bereits genug Tamiflu für die Behandlung von 25 Prozent der Bevölkerung bestellt hat, haben die Vereinigten Staaten lediglich 2,3 Millionen Behandlungen beantragt - ausreichend für weniger als 1 Prozent der Einwohner des Landes.

"Wir sind weit zurück", sagt Jeffrey Levi, ein leitender Politikberater der gemeinnützigen Organisation "Trust for America's Health". "Die Vereinigten Staaten können nicht an diese 25-Prozent-Marke heranreichen. Für uns wären das mindestens 75 Millionen Behandlungen. Wir müssen hoffen, dass die Pandemie nicht zuschlägt, bevor wir genug bestellt haben und genug bekommen haben, um einige zu liefern Art des Schutzes. "

Eine zusätzliche Bestellung von 20 Millionen Behandlungen mit Tamiflu ist bereits geplant, und diese Zahl könnte noch nach oben korrigiert werden. Wie beim H5N1-Impfstoff kann es leider problematisch sein, einen Auftrag in US-amerikanischer Größe zu erfüllen. Es gibt nur ein Unternehmen, Roche, das Tamiflu herstellt und die Leitung zu seinen Türen auf der ganzen Welt umschließt. Unsere größte Hoffnung dürfte der Tamiflu sein, den Roche verschenkt: In einer unlängst überraschenden Ankündigung sagte das Unternehmen, es werde 3 Millionen Behandlungen an die WHO spenden. Wenn also H5N1 in Südostasien ausbricht, könnte der Vorrat sofort flogen in die Region, um den Ausbruch einzudämmen. Oder verlangsamen Sie es zumindest.

Eine Panikepidemie vermeiden

Wenn wir eine Pandemie von H5N1 hätten, wäre das für zwei oder drei Jahre schlecht ", sagt Dr. Harper." Aber schließlich gewinnt die Bevölkerung an Immunität. Und das Virus verändert sich wahrscheinlich, wird weniger gefährlich und zirkuliert von Jahr zu Jahr beim Menschen. "

Zwei oder drei Jahre Bei einem nahezu sicheren Mangel an Impfstoffen und antiviralen Medikamenten hängt das Überleben dieser Periode davon ab, dass die gleichen Vorsichtsmaßnahmen gegen ein anderes Wildfire-Virus getroffen werden: SARS. "Das würde bedeuten, Masken zu tragen und keine Hände zu schütteln", sagt Dr. Polen. "Massenversammlungen würden abgesagt. Die Schule würde abgesagt." In einer solchen Atmosphäre, fügt Dr. Harper hinzu, wäre die größte Herausforderung von allen, cool zu bleiben. "Was wir wirklich nicht sehen wollen, ist eine Panikepidemie."

Es besteht natürlich die Chance, dass diese Grippesaison mehr Hype als Horror ist. Schließlich ist die Natur launisch. "Es könnte sein, dass wir in wenigen Wochen aufwachen und H5N1 ist nicht mehr das Problem", sagt Dr. Harper. "Es könnte ein ganz anderer Virus sein, der uns überrascht."