Es liegt ein Problem in der Luft

UNTER DEM LICHT VON In einer hohen Herbstsonne stehe ich vor einem Hain von Douglasien und genieße den Schwindel, der durch den Blick auf die Giganten in den Himmel ausgelöst wird. Aus ein paar hundert Metern Entfernung flüstert eine Brise von der Straße von Georgia. Es ist ein weiterer spektakulärer Tag im Rathtrevor Beach Provincial Park, einem der beliebtesten Campingplätze in British Columbia. Verliebt von der Schönheit kann ich die Gefahr fast vergessen.

Vor zwölf Jahren erwachte in diesem zentralen Teil von Vancouver Island ein schlafendes Monster wie ein B-Movie-Alien. Es attackierte, indem es Millionen unsichtbarer Sporen abfeuerte, mikroskopisch kleine Raketen, die die Lungen eines Opfers und des zentralen Nervensystems infiltrieren und tödliche Lungenentzündung oder Meningitis verursachen könnten. Name der Kreatur: Cryptococcus gattii, ein Pilz, von dem angenommen wurde, dass er ausschließlich in tropischen und subtropischen Klimazonen existiert hat. Diese Sorte von C. gattii (SEE-gat-tee-aye) unterschied sich. Es ist nicht nur im pazifischen Nordwesten, weit weg von seiner traditionellen Umgebung, aufgetaucht, sondern er schien auch noch tödlicher für die Jungen und Fit. Eines dieser Opfer war Mike Merriman, ein gesunder 26-jähriger aus Nanaimo, Vancouver Island. Im Juni 2006 bekam er Beschwerden im unteren Rücken und im Unterleib. Dann begann er zu husten. Im Juli war er tot. Der Pilz hatte seine Lungen und sein zentrales Nervensystem besiedelt und seinen Körper zum Stillstand gebracht.

Als ich auf den Spuren spazieren gehe, eine kühle Brise im Gesicht, stelle ich fest, dass die gleichen unsichtbaren Sporen um meinen Kopf schwärmen könnten. "Es wird Ihnen wahrscheinlich gut gehen", hatte Karen Bartlett, Ph.D., mir einen Tag zuvor versichert. Bartlett ist der Mykologe der University of British Columbia, der den Pilz auf der Insel entdeckte. Immer noch . . . Ich beuge mich hinunter, um einen Baumstamm zu untersuchen, eine erstklassige Immobilie, um Gattii aufzuwachsen. Ein pelziges Wachstum hat die Basis des Stammes umschlungen und sich in die Rindenspalten geschlichen. Mein Hals zieht sich zusammen. Ich schüttle meinen Asthma-Inhalator und ziehe.

Entspann dich, sage ich mir. Sie werden wahrscheinlich in Ordnung sein.

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"SIE SIND TRICKIGE LITTLE BUGGERS" sagt Bartlett, als sie mir eine Petrischale mit kultivierten C. gattii-Sporen unter die Nase schiebt, um nachzusehen. Normalerweise würde ich ein Mikroskop benötigen, um die Pilze zu sehen, aber hier in ihrem Labor sind die braun gefärbten Tiere in der Agarlösung so groß wie Nadelköpfe geworden.

Ich schaue in der Tat, und für einen Moment stelle ich mir vor, dass einer der braunen Flecken aus der Schüssel hüpft und in eine Ecke des Labors auf Alien-Art abrutscht - oder, schlimmer noch, einen Luftangriff über meine Nase und meine Lungen schießt. "Keine Sorge", sagt Bartlett. "Ich töte dich nicht, indem ich hier mit diesen stehe." Die Sporen scheinen auf die Glasschale geflogen zu sein, aber sie sind, wie sie sagt, knifflige Kerle.

Sie sind alle. Von der Bierhefe, die zur Herstellung von Ale (Saccharomyces cerevisiae) verwendet wurde, über Fußpilz (unter anderem Epidermophyton floccosum) bis hin zum schwarzen Schimmel in Kellern (Cladosporium) ist die Welt der Pilze ein riesiges, flockiges, verwirrtes, tief geheimnisvolles Land der Eigenart. Pilze, Mehltau, Schimmelpilze - sie dringen in jeden Winkel ein. Sie können Pilze auf Vogelpocken und auf diesem fantastischen Teller mit Trüffeln finden. Pilze wachsen in Quadratmeilen-Bahnen im Wald unter der Laubstreu. In der subzero-antarktischen Wüste gedeihen sogar Pilze.

"Sporen sind überall", sagt Gregory Mueller, ein Mykologe des Chicago Botanic Garden. "Wir werden ständig mit ihnen bombardiert." Glaube es nicht David Kadosh, Ph.D., Forscher am San Antonio Center for Medical Mycology, schlägt dieses Experiment vor: "Legen Sie ein Stück Brot heraus", sagt er.

"Es wird sich formen. Dieses Zeug liegt in der Luft, es ist bereit zu wachsen."

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Wissenschaftler schätzen, dass es auf dem Planeten ungefähr 1,5 Millionen verschiedene Pilzarten gibt - einige gut, andere schlecht und alle hässlich -, obwohl nur etwa 5 Prozent formal klassifiziert wurden. Zum Beispiel gibt es in der "schlechten" Kolonne Aspergillus flavus, einen Pilz, der das Potenzial hat, eingelagertes Getreide zu kontaminieren, wo er ein karzinogenes Toxin produziert. Unrühmlicher sind die Fliegenpilze, ein allgemeiner Begriff für die über 100 Arten von Wildpilzen, die giftig genug sind, um die Person, die einen für einen sicheren Waldsnack verwechselt, krank zu machen oder möglicherweise zu töten. Und dann gibt es noch den tödlichen Vancouver Island-Stamm von C. gattii, der sich als noch mobiler und anpassungsfähiger erwiesen hat, als die Mykologen zuerst gedacht hatten. In den Jahren, seit er ursprünglich auf der Insel auftrat, hat sich der Pilz auf dem Festland von British Columbia verbreitet und dann Ranken nach Washington und Oregon geschickt. Im vergangenen Frühjahr gaben Forscher der Duke University bekannt, dass sie sich in Nordkalifornien ausbreiten könnten.

Gruselig Fast so unheimlich ist die Realität, dass die Menschheit ohne bestimmte Pilze vor langer Zeit ausgestorben sein könnte. "Wenn wir die Blätter im Herbst nicht kompostiert hätten, hätten wir uns nicht entwickelt, weil es keinen Platz gegeben hätte", sagt Bartlett. "Und ohne Pilze gäbe es kein Penicillin oder irgendein anderes Antibiotikum." Es wurden auch keine Cholesterin-Clearing-Statine entwickelt, da sie ursprünglich von Pilzen wie Aspergillus terreus und Penicillium citrinum abstammen. Eine Studie der University of Dundee in Schottland weist sogar darauf hin, dass Mineralien, die von einem Pilz produziert werden, dazu beitragen könnten, toxische Kriegsgebiete zu reinigen, indem sie das verbrauchte Uran absorbieren und "einfangen", das in Kampfmitteln verwendet wird, wie etwa Panzerabdrücke. "Die Hoffnung ist, dass dies dazu beitragen könnte, dass Pflanzen und Tiere das radioaktive Material nicht absorbieren", sagt Geoffrey Gadd, Professor für Mikrobiologie und Hauptautor der Studie von 2008.

"Es könnte auch verhindern, dass Uran aus dem Boden in das Grundwasser austritt."

So ist unsere Hassliebe mit Pilzen: Sie können Freund oder Feind sein, lebensrettend sein oder, wie im Fall von Mike Merriman, das Leben nehmen.

ZU ERSTEN ERFASSTEN DIE DOKTOREN dass Merriman eine Lungenentzündung hatte oder vielleicht die Grippe. Sie haben Blutuntersuchungen gemacht. Er wurde mit Antibiotika behandelt. Sie machten eine Röntgenaufnahme der Brust, einen Ultraschall und einen CT-Scan. Nach zahlreichen Arztbesuchen begann Merrimans Mutter, Online zu suchen, und stieß auf Artikel über C. gattii: Die Symptome waren überraschend ähnlich wie bei ihrem Sohn. Die Ärzte wiesen ihre Theorie, dass C. gattii die Ursache sein könnte, zunächst zurück. Erst als Merriman in eine Notaufnahme eingeliefert wurde, testete ihn ein Arzt schließlich auf den Organismus. Das Rätsel wurde gelöst - zu spät. Die Pilzsporen hatten seine Lungen besiedelt. Auch sein Zentralnervensystem hatte sich infiziert und eine Meningitis ausgelöst. Er ist an diesem Abend gestorben.

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Als Bartlett von Merrimans Tod erfuhr, war sie nicht überrascht. Sie hatte C. gattii seit 2001 verfolgt, nachdem das British Columbia Center for Disease Control sie über mehrere vom Pilz getötete Land- und Meeressäuger, darunter Katzen, Hunde, Tümmler, Frettchen, Elche, Alpakas und Schafe, kontaktiert hatte. Eine der ersten menschlichen Opfer, Esther Young, eine gesunde 45-jährige Frau aus Victoria, British Columbia, die den Rathtrevor Park besucht hatte, erlag 2002 C. gattii.

Bartlett reiste mit ihrem Forschungsteam, das sich hauptsächlich aus ihren Studenten zusammensetzte, nach Rathtrevor und begann, Bodenproben zu sammeln und Bäume zu wischen. "Am Ende dieses Sommers hatten wir die C. gattii-Kolonien bis hinunter nach Victoria kartiert", erinnert sie sich. Bis heute wurden in British Columbia mehr als 250 C. gattii-Infektionen gemeldet. Die Sterblichkeitsrate: rund 9 Prozent. Im Gegensatz dazu hatte das H1N1-Virus "Schweinegrippe" 2009 eine Sterblichkeitsrate von unter 1%. Bartlett vermutet, dass möglicherweise noch mehr Fälle gemeldet wurden, vielleicht von Leuten, die einfach davon ausgegangen waren, dass sie mit etwas anderem krank waren. "Es ist keine Frage, dass milde oder asymptomatische Fälle vorliegen, aber nicht gezählt werden", sagt sie. "Einige der Fälle wurden einfach diagnostiziert, weil die Person eine Röntgenaufnahme der Brust hatte und ein Cryptococcus-Knoten entdeckt wurde."

Nach Angaben von Julie Harris, Ph.D., M.P.H., einem Personal-Epidemiologen der US-amerikanischen Zentren für Krankheitskontrolle und Prävention, sind seit 2004 70 Menschen in den Vereinigten Staaten mit C. gattii infiziert worden. 16 sind gestorben. "In den Vereinigten Staaten gibt es immer noch mehr Fälle."

Glücklicherweise bedeutet ein Kampf mit C. gattii im Gegensatz zu vielen bakteriellen und viralen Infektionen nicht, dass sein Opfer ansteckend ist. Ein weiterer Trost ist, dass nur ein winziger Bruchteil der mit C. gattii behandelten Personen erkrankt ist. Wenn dies der Fall ist, kann die Infektion mit Antimykotika behandelt werden. Dies setzt jedoch voraus, dass der Arzt tatsächlich weiß, was zu behandeln ist.Bis vor kurzem hatten Ärzte im pazifischen Nordwesten die Krankheit routinemäßig als Grippe, Lungenentzündung oder sogar Lungenkrebs diagnostiziert. "Sie würden diese Lungenknoten sehen und die Diagnose stellen", sagt Bartlett. "In einem der ersten Fälle sagte ein Arzt zu einem Patienten:" Ich habe gute und schlechte Nachrichten für Sie: Die gute Nachricht ist, dass Sie keinen Krebs haben. Die schlechte Nachricht ist, dass Sie AIDS haben. " "

Da das Thema Pilze nur über einen relativ kleinen Kreis von Mykologen hinaus kaum Beachtung findet, ist das Bewusstsein langsam geworden. "Es ist erschreckend, wie wenig Zeit in der medizinischen Fakultät verbracht wird, um Schüler zur Diagnose von Pilzinfektionen zu trainieren", sagt Kadosh.

"Menschen sterben dort an Pilzinfektionen, weil Ärzte nicht wissen, wie man sie diagnostiziert."

Bartlett stimmt zu. "Eine der größten Herausforderungen für uns bestand darin, die Ärzte davon zu überzeugen, zu sagen:" Hey, da ist ein neuer Organismus im Block, der Menschen mit einem scheinbar gesunden Immunsystem treffen wird ", sagt sie. "_" Es wird wie Lungenkrebs aussehen, ist es aber nicht. " "

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FÜR ALLES WONDROUS- und zerstörerisch - was Pilze tun können, scheint ihnen die entscheidende Fähigkeit zu fehlen, Forscher anzuziehen. "Obwohl Pilze die faszinierendsten Lebewesen der Welt sind, glauben nicht viele Wissenschaftler", sagt Müller. "Die Anzahl der Menschen, die die große Artenvielfalt und die große Fragenvielfalt studieren, ist einfach zu klein."

Ein Grund ist der Wettbewerb. Ja, Pilze sind auf der Evolutionsleiter höher als etwa Bakterien und Viren. Und wie C. gattii gezeigt hat, sind sie ebenso wirksam bei der Entstehung von Krankheiten und Tod. Aber Bakterien und Viren belasten immer noch das wissenschaftliche Rampenlicht - und die Forschungsgelder.

Insbesondere Pilzinfektionen seien "eine Art vernachlässigte Gegend", sagt Kadosh. "Es stehen etwa 30 verschiedene Antibiotika-Klassen zur Verfügung, aber nur fünf große Antimykotika-Klassen." Wie oft ist es manchmal ein Ausbruch wie in der Folge von C. gattii - je geheimnisvoller und tödlicher, desto besser -, um unsere Aufmerksamkeit zu erregen. Kurz nach dem Ausbruch im Rathtrevor Park schickte das British Columbia Center for Disease Control Briefe an alle Ärzte in British Columbia, um sie auf die Anwesenheit des Pilzes auf Vancouver Island aufmerksam zu machen. Leider hat das, wie Bartlett betont, Merriman nicht geholfen. Es hilft auch keinem wie mir, einem Besucher der Insel, der nach Chicago zurückkehrt und 6 Monate später einen Husten bekommt.

All dies weist auf ein Dilemma hin: Da gibt es dieses gruselige ... Ding, das zufällig Sporen spuckt, ein Ding, das die Macht hat, Sie zu töten, wenn Ihr Arzt nicht weiß, ob er es als Ursache für eine mysteriöse Flulike sucht Symptome. Sie werden sich wahrscheinlich nicht damit anstecken, aber andererseits kann niemand mit Sicherheit sagen, dass Sie es nicht tun werden. Aber verlieren Sie nicht den Schlaf und trotten Sie auf jeden Fall durch die pazifischen Wälder im Nordwesten der Pilze und durch die Reservierung von Campingplätzen.

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Klar ist, dass sich C. gattii von Vancouver Island über das Festland British Columbia in die Vereinigten Staaten verbreitet hat. Das Geheimnis ist wie. Und warum jetzt? C. gattii war bisher nur in Australien unter Eukalyptusbäumen gefunden worden. Wurde der Pilz irgendwie hierher gebracht? Wenn ja, warum hat es sich nur im Nordwesten durchgesetzt?

Es gibt keine eindeutigen Antworten, aber Bartlett hat Theorien. Sie bezweifelt beispielsweise, dass der Pilz importiert wurde, weil sich der im pazifischen Nordwesten gefundene C. gattii-Stamm von Stämmen unterscheidet, die in anderen Teilen der Welt gefunden wurden. Stattdessen, so glaubt sie, war der Pilz wahrscheinlich schon seit Tausenden von Jahren auf Vancouver Island inaktiv und wurde von anderen Organismen in Schach gehalten.

Also was ist passiert? "In diesem Fall denken wir, dass sich das Klima verändert hat", sagt sie. "In den letzten 40 Jahren ist die Durchschnittstemperatur in British Columbia gestiegen. Die durchschnittliche Schneedecke im Winter hat abgenommen. Die Häufigkeit der Dürre hat zugenommen. Diese winzige Klimaveränderung reichte wahrscheinlich aus, um C. gattii plötzlich gegenüber anderen Mikroorganismen einen Vorteil zu verschaffen war in einem dynamischen Gleichgewicht mit. " Übersetzung: Dank der globalen Erwärmung wurde C. gattii plötzlich zum Tyrann auf dem Block. Kombinieren Sie das mit der regenreichen Umgebung des pazifischen Nordwestens, sagt Bartlett, und Sie haben die idealen Voraussetzungen für ein Pilz-Märchenland.

Wie sich herausstellte, ist die Vorliebe von C. gattii für das matschige und sumpfige Klima eine gute Nachricht, wenn es darum geht, in anderen Teilen der Vereinigten Staaten aufzutauchen, sagt Harris. "Pilze sind sehr spezifisch in Bezug auf die klimatischen Bedingungen, und es ist unwahrscheinlich, dass sich C. gattii in Gegenden mit drastisch anderem Klima als im Pazifischen Nordwesten und in Kalifornien ausbreitet." Bestimmte Teile der Vereinigten Staaten sind der gegenwärtigen Ausbruchszone so ähnlich, dass die Pilze möglicherweise gedeihen könnten, aber es ist schwer vorhersehbar, wo und wann dies geschehen könnte. "Wahrscheinlicher werden wir Fälle unter Reisenden im pazifischen Nordwesten und in Kalifornien sehen", sagt Harris.

Die US-amerikanischen Zentren für Krankheitsbekämpfung und Prävention haben versucht, die Bekanntheit zu verbreiten, Bulletins an Ärzte und Kliniker zu senden und auf Konferenzen zu präsentieren, um das Bewusstsein für den Pilzausbruch zu schärfen. "Trotzdem ist es immer eine Herausforderung", räumt Harris ein.

"Ärzte im ganzen Land sollten sich dieses Problems bewusst sein und ihre Patienten im Verlauf des Jahres vor ihrer Erkrankung zu ihrer Reisegeschichte befragen."

Im RATHTREVOR PARK ist alles ruhig zwischen den Wanderwegen, die sich im Landesinneren schlängeln, wo das weiß gekappte Wasser gegen das Ufer schlägt. Die Campingplätze hier - kleine, abgenutzte Lichtungen, die einige Schritte voneinander entfernt unter dem Tannen-Ahorn-Baldachin liegen - sind unbesetzt, außer einem Paar, das sich in Klappstühlen neben einem alten Winnebago entspannt.

In der Nähe, auf einer Wiese, geht ein alter Mann mit seinem Hund spazieren. Eine Mutter und ein Sohn wagen sich zum Wasser, bewundern die gebleichten weißen Knochen eines entwurzelten Baumstamms und machen ein Foto. Wenn Bedenken darüber bestehen, ob es sicher hier zu besuchen ist, gibt es heute keine Anzeichen.

Vielleicht haben mich Karen Bartlett und sogar Barb Merriman, die meine Unbehagen spüren, dazu ermutigt - und alle anderen, die sich dazu neigen - dazu zu bewegen, zurück zu kommen und zu besuchen.

"Wir genießen immer noch die Wanderwege und Parks auf Vancouver Island", sagt Barb Merriman, "und werden dies auch weiterhin tun. Cryptococcus gattii ist ein geringes Risiko - ich möchte nicht, dass sich die Leute darüber Sorgen machen. Informieren Sie sich einfach."

Ihre Worte beruhigen mich ein wenig, als ich eine letzte Umdrehung auf dem Gelände mache und die herrlichen Bäume noch einmal anstarrte. Später, als sich die Fähre von Nanaimo entfernt, atme ich etwas leichter.

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